香港數據廣播科技走出亞洲

2002-01-15
透過機頂盒,利用電視訊號的逆程,觀眾可同步接收額外訊息。(資料由InvoPower Limited提供)
亞洲電視以《百萬富翁》節目作嘗試,實驗新科技。
電視機可變成熒幕交易平台。
互動電視(Interactive TV)和加值電視(Enhanced TV)是當今世界電視廣播主流發展,可惜受制於龐大的投資金額和數碼電視暫未普及,兩者迄今皆是「只聞樓梯響,不見人下來」。就香港而言,儘管特區政府正大力催生「數碼廣播電視」(Digital Terrestrial Television),可是兩個免費電視持牌機構卻認為不合時宜,操之過急,宜先北望,盡量令新數碼電視制式與國內裡合,令推廣起來時更省時和更具經濟效益。



資源增值方案

其實,要推動「互動電視」或「加值電視」,未必一定要等候數碼電視時代的來臨。香港有一群熱衷數據廣播的科研人員,獲得了國際基金的大力支持,經過兩年時間,終於開發了一個傳送和接收軟硬件的全盤方案(Total Solution),可以利用電視訊號內的「逆程」(Vertical Banking Intervals),把觀眾感興趣的信息,例如電視遊戲節目即時參與辦法、新聞摘要、天氣、節目背景資料或金融快訊等,隨電視節目一併送到萬千觀眾家中,讓他們透過一個特定的機頂盒,便可同步收看,產生了跟「互動電視」或「加值電視」類似的效果。

舉例說,亞洲電視去年推出極受歡迎的電視遊戲節目《百萬富翁》,便曾與該群科研人員合作嘗試做了一個實驗計劃,可讓家庭觀眾同步參與該個問答遊戲(見附圖),比美國全國電視網絡ABC利用PC和互聯網始能達到的互動效果更輕鬆、方便和更有即時投入感覺。這個發明在亞洲電視廣播發展史,可算是新里程碑。

按同一原理,觀眾亦可在收看資訊娛樂節目(Enrichment Programmes)時,隨意從機頂盒的記憶體中,抽取自己感到興趣的詳盡資料,慢慢收看或用紙筆記錄下來。例如旅遊節目中的名勝、酒店以至購物好去處,均可在同步或在其後收看。這正是「加值電視」鼓吹的一項重要功\能。

眾所周知,目前亞洲絕大部份地區採用的電視廣播制式,依然是沿用了幾十年的模擬式(Analogue)廣播系統。即使是區內經濟較發達的地區,如日本、台灣和新加坡,「數碼廣播電視」還是停留在測試階段,距離全面普及尚有一大段時間。

由香港這群科研人員開發的方案,幾乎可以說是「廢物利用」。他們善用了Analogue 電視一直以來「投閒置散」的電波資源(Idle Resources),以最低的資本性投資(Minimal Capitial Expenditures),建立了一個具高度經濟效益的數據廣播平台(Data Broadcasting Platform),讓電視台經營者今天就可以馬上開始推出嶄新的數據廣播增值服務,為電視觀眾帶來更快、更多的資訊(例如:即時股票和外匯報價、即時突發新聞、廣告商產品信息和球賽結果等),以及提升觀賞電視節目時的樂趣(例如同步參與播放中的電視遊戲節目)。



衍生無限商機

建立數據廣播平台這個構思,跟互聯網上諸多網站提供的多媒體信息最大的分別是,前者結合利用了既有的無線傳送渠道(即電視訊號的「逆程」)和既有的接收信息工具(家中的電視機),以廣播形式為用戶服務;而後者則是用伺服器(Server)預先儲存了大量影音資料或文字數據,待用戶提出具體要求時,按指示發放信息到用戶的個人電腦顯示器上。

就用戶接收信息的速度、方便性和即時性而言,數據廣播的確比互聯網優勝。可是,涉及影像或圖像的傳送和接收,自然就絕對不是強項。

就用戶私隱性而言,由於機頂盒內預先為個別用戶編制了保護私隱密碼和使用密碼,所以機頂盒也可以跟個人電腦一樣,接收互聯網傳送過來的電子郵件(E-mail)或由平台控制中心發放的信息。

這個平台最令人興奮的功\能,是只要機頂盒接駁上家中的電話線(不進行熒幕交易時,不會佔線),便可令電視機變相成為了一個熒幕交易平台,讓觀眾可以安在家中進行各式各樣的商業活動,例如股票交易、外匯買賣、預訂門券、預訂旅行團或郵輪席次,以至電視拍賣等等。待機頂盒的家庭滲透率達到一定的比例(如10% - 20%),衍生的商機可謂「窮之不盡」。



發展潛力不容忽視

香港電視廣播業已有近半世紀的歷史,在亞洲電視行業中亦算翹楚,如今又見香港科技精英在這方面再有突破,著實是香港人的驕傲和光榮。據了解,台灣和大陸已採用了這個全盤方案,短期內亦可望在香港登場。

雖然特區政府近年來推動資訊科技行業不遺餘力,可是重點似乎放在互聯網基建設施、數碼電視廣播和收費電視開放市場等大方向和大政策方面,反而忽視了數據廣播這個行業的發展潛力,更遑論制訂相關的鼓勵性政策和法規。有關政策局和執行部門宜採取較開放的思維,去積極鼓勵香港科研人員親自開發的創新科技,而非對新鮮事物敬而遠之。
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