商業太空項目是否可行?
2014-11-09

維珍銀河公司的商業宇宙飛船「太空船二號」在美國加州沙漠地帶墜毀。這次意外讓人質疑,私人開發的太空旅遊究竟有多安全呢?

 

根據維珍初步計劃,正式推出的太空旅行團每團會有6名團員,每位團費25萬美元。太空船會載他們在地球亞軌道飛行數分鐘,讓他們親身感受無重狀態,從外太空欣賞地球的壯麗景色。

目前維珍已接受全球大約700人預訂太空旅行船票,一共收了8000多萬美元訂金。雖然旅客未知自己何時可以升空,但已開始準備,例如與布蘭森在加勒比海內 克島及加州莫哈維沙漠進行重力訓練。布蘭森曾經講過,如果一切順利,這個太空旅行團今年秋天就會啟程,只可惜太空船未出發,先墜毀。

英國《星期日電訊報》揭發,有工程師曾警告維珍研發的太空船火箭引擎系統有安全問題。國際太空安全促進協會、火箭推進專家坎貝爾甚至表示,爆炸是意料中事, 就像俄羅斯輪盤,看看誰不走運。坎貝爾指,維珍的火箭推進器早在2007年測試期間爆炸,導致3名工程師死亡。之後他三番四次警告維珍,用氧化氮做推進劑 的火箭引擎系統會有風險,影響太空船飛行安全,但維珍都沒有理會。

國際太空安全促進協會總監斯戈巴亦批評,維珍不願意與公司以外的業界專家分享資料,又拒絕派員出席協會會議,又不批准同業檢視火箭設計。他表示,這間公司的秘密作風令人難以理解。

其實,在「太空船二號」墜毀前的3天,美國軌道科學公司的「天鵝座」無人太空船,打算運載物資到國際太空站,但搭載太空船升空的「安塔瑞斯」火箭在發射後6秒就爆炸。

 

短短一星期,商業航天領域就發生兩宗嚴重事故,商業太空項目是否真的可行呢?

上世紀90年代,私人企業批評美國太空總署管理無效益,聲稱有本事透過「精益管理」令航天項目變得「更好、更快、更平」。近年來,太空站物流、太空旅遊、科學實驗等都會用到商業太空飛行服務。根據美國官方估計,商業航天產業規模超過2000億美元。

2011 年,美國太空穿梭機正式退役,美國太空總署從此就將運載物資或太空人到國際太空站的低軌太空任務,外判予私人企業,造就私人企業進軍太空。不過,私人公司都設法節省成本,以廉價取勝,爭取合約。

不少專家都對私人企業投身航天領域有保留。太空政策專家霍沃德‧麥克迪說笑指,科技公司傾向先推出、後修補,這種態度適用於製造智能手機和電腦,但用於開發太空飛船就不得而知。

美國老一輩太空人傑里‧利寧格曾經歷俄羅斯「和平號」太空站97年失火意外,故對航天安全有深刻體會。他認為與美國太空總署相比,私人企業不但缺乏經驗,而且較不重視安全。

商業航天項目接連失利,相信打擊不少人到外太空兜兜風的信心,不過維珍己經宣佈,正在建造第二艘太空船,最早在明年夏天再次試飛。

 


【十萬八千里】

主持/編導 : 陸宇光 , 譚永暉
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